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No toda la energía que se pone en juego para producir determinados cambios en los sistemas se emplea en estos. La parte de la energía que provoca los cambios para los que se puso en juego se denomina energía útil y la que provoca cambios que no responde a lo que se pretendía se conoce como energía disipada.

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Ilustremos estos conceptos. Con el propósito de generar electricidad en una termoeléctrica se pone en juego cierta cantidad de energía que se encuentra en forma potencial en el petróleo. La energía útil, será aquella parte de toda la energía puesta en juego que produce la electricidad que empleamos en nuestros hogares para hacer funcionar los equipos eléctricos, sin embargo, durante los procesos de generación y transmisión de electricidad parte de la energía total del combustible empleado no produce corriente eléctrica, que fue para lo que se puso en juego esta cantidad de energía.

En estos últimos procesos una parte de la energía de la cantidad total inicial se transforma en calor, tanto de las maquinarias que se emplean en el proceso de generación, como en las líneas de transmisión de electricidad. En este caso se dice que la energía se ha disipado. En el aerogenerador se aprovecha la energía radiante del sol que se transforma en energía cinética del viento y ésta en energía eléctrica que es la que utilizamos para hacer funcionar los equipos electrodomésticos.

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Cuando se realiza un proceso determinado la energía disminuye, o sea, una parte de la energía disponible se transforma en energía útil, pero el resto no se puede usar.

Por ejemplo:

En la bombilla incandescente la eficiencia es de un 5%, esto quiere decir que de la energía disponible al inicio se aprovecha en la iluminación (efecto útil) el 5 % y el 95% se disipa o emplea en el calentamiento del aire circundante, del vidrio de la bombilla, del socket etc, que no son el fin para el que se fabrica la bombilla. Este calor se disipa al medio y no es posible aprovecharlo, la energía se ha degradado.


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